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進化するツアーバス、ウィラーが新宿住友ビルに専用ターミナル開設、どうなる高速バス業界

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新宿住友ビル内にあるウィラートラベル専用ターミナル
久しぶりにバスの話題を。高速ツアーバス運行のウィラートラベルが先月、新宿西口の住友ビル1階に高速ツアーバスの専用駅「ウィラーバスターミナル新宿西口」を開設した。これまでの長距離バスのターミナル駅の雰囲気とは異なり、空港をイメージさせる施設となっている。これまで専用乗り場がなかったのがツアーバスの弱みであったが、いっきに既存の定期路線型高速バスにはなかった施設やサービスの投入により、高速バス業界は転換期を迎えている。
管理人が閑散としている日中、新宿のウィラーターミナルを訪れると、制服を着た美女が歩み寄ってきた。
「ご用件は受け賜っているでしょうか」
とてもバスターミナルで交わされるとは思えない丁重な言葉が飛び込んできた。
ターミナルの規模は100坪とそれはど大きくないが、自動チェックイン機、エグゼクティブシート利用者専用の有人チェックインカウンター、出発時刻、便名、ゲート出発時刻、出発ゲートなどを表示するモニター、コンビニ、コインロッカー、無料インターネットなどが備えられている。地方空港に来たようなかんじだ。
バスにはその場からは乗れず、駐車場まで歩くが、出発案内が出るまでの間、ターミナルで休むことができる。大型バス4台分の専用駐車場を併設しており、1日あたり、出発便数44便、利用人数1100人を見込んでいる。
これまでのツアー高速バスの問題点は、専用ターミナルがないので集合場所がわからない、乗車するまで待つ場所がない、雨の日や冬季路上で待つのが大変、荷物が預けられない、飲みの物、食べ物を買えないなど利用者から寄せられた不満や要望を調査し、開設したとウィラーの村瀬社長は話している。
ウィラーの社員は年齢が若く、女性が多いので高速バス利用者層と重なる。そのあたり社員からの提言も相当入っているだろう。既存の高速バスターミナルやJR駅ではなく、空港をモデルにしたのも新しい発想である。
ウィラーへのPR的な文章になってしまったが、これまでマイナーの感が拭えなかったツアーバスの地位が上昇している。利用者の間では路線型高速バスとツアー高速バスの違いはわからず、仮に知っていても快適な方を選ぶであろう。
安いだけがウリであったが、簡単な予約決済システム、広い座席や女性ウケする車内への改造、無線LANの導入、ホテル宿泊が付くダイナミックパッケージ型の商品開発など着々と足場を固めてきた。また、多くを自社運行へ切り換え、安全性やブランド感を訴えている。
気が付けば、ウィラーの高速ツアーバスは、過去12カ月間で138万1191人が利用しており、JRバスの次に来る利用者を獲得しているのだ。幹線ルートでは既に路線型高速バスと逆転現象を起している。
ウィラーはもともとスキーツアーバスなどを手がける旅行会社だが行動が迅速だ。ここが既存のバス会社と大きく異なる点だ。儲かるものしか手を出さないツアーバスと公共性ゆえ赤字でも路線を継続しなくてはならない路線バス事業者を同じ土俵で闘わせるのは問題もあるが、利用者へのサービスといった面ではツアーバスに軍配が上がるであろう。
ウィラーの停車中のバスを見たが、運転手の制服のシャツの色は濃いピンク、ボディカラー(コーポレートカラー)に合せていて鮮やかだ。車内もJR九州の特急列車のように椅子の色や形など個性を凝らしている。バスを見ると韓国の大字製であったがウィラーの利用者には目に入らないであろう。
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ウィラーの自前バス 韓国製だ
住友ビルのターミナルから路線型高速バスが数多く発着する新宿駅西口ヨドバシカメラ前にある「新宿西口ターミナル」まで足を運んでみた。ここは30年は変わらないであろう御馴染みのつくり。雑然として、いかにもとったかんじである。
もし、西口ターミナルをウィラーのように大改造すると云ってもスペースは狭く、多くのバス会社が乗り入れており、いったいどこがお金を出すのか・・・・このあたりが、路線型高速バスの弱みである。
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旧態依然の新宿西口高速バスターミナル
どちらを選択するかは利用者の判断。路線バス事業者へは、もう少し利用者の視点に立って、出来ることから解決してもらいたいと思う。また、ツアーバスへの対抗手段としてマイレージサービスの導入や航空業界の「スターアライアンス」、「ワンワールド」のような組織のネットワーク化なども検討してよい時期ではないか。
観光経済新聞・ウイラートラベル村瀬社長インタビュー記事

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